Maha opent winkel in Zottegem.


'OOK AL WAS IK LEERKRACHT ENGELS EN MIJN MAN ADVOCAAT, WE VONDEN GEEN JOB. DAAROM BESLOTEN WE EEN EIGEN ZAAK TE BEGINNEN'

Je bent leerkracht Engels in Syrië maar moet met je drie kleine kinderen uit je thuisland vluchtten door de oorlog. Via een omweg vlucht je via Turkije en Griekenland naar België. Oost-Vlaanderen om precies te zijn. Omdat je hier zeer moeilijk werk vindt, besluit je dan een eigen zaak te starten in het hartje van Zottegem. Haar naam is Maha Alajati. ‘Het leven was hier in het begin zeer hard. Maar weet je, ik geef nooit op. Nooit!’

Maha kwam met haar drie kinderen in januari 2016 naar België. Ze moest de asielprocedure doorlopen, maar kon tijdens de procedure met haar gezin wonen in een sociale woning in Erpe-Mere. Daar verbleef ze acht maanden. ‘Maar in Erpe-Mere was het lastig wonen’, zegt Maha. ‘Er is weinig. Geen winkels, geen speeltuinen of zwembaden voor mijn kinderen. Alleen maar huizen en één bus die naar Aalst of Gent gaat. Wanneer je dan iets simpel als inkopen moet doen, ben je lang onderweg.’

Toen Maha haar asielprocedure in orde kwam, besloot ze naar Zottegem te verhuizen. Ze zocht en vond een appartement in de regio, dankzij een vrijwilliger van het OCMW. ‘Ik kreeg veel hulp van haar’, legt Maha uit. ‘Ze deed me hard denken aan mijn moeder die jammer genoeg onlangs overleden is.  De vrijwilliger kwam mee naar de huisbaas en mede dankzij haar kon ik er wonen. Mijn drie kinderen gaan naar de lokale school, voetbalclub en karateschool. Mijn buren waren daar zalige mensen en hielpen me ook. Ik beschouw hen als familie en we zien elkaar regelmatig.’

Op zoek naar werk

Maha leerde Nederlands via CVO in Zottegem. Nu gaat ze naar Gent om haar niveau nog te verbeteren. Haar man heeft meer moeite om vreemde talen aan te leren. Hij kwam samen met haar moeder in mei 2017 naar België. Alleen werd het appartement toen te klein voor zes mensen om er te leven. Het gezin moest dus opnieuw op zoek naar een woning.

‘Ik heb maanden gezocht achter een huis’, zegt Maha. ‘Maar toen vond ik een lieve eigenares en ze ging meteen akkoord om haar woning te verhuren. Eenmaal definitief verhuisd, gingen mijn man en ik op zoek naar werk. De zoektocht verliep zeer moeilijk, misschien door mijn hoofddoek. Zonder bezigheid ga je je snel vervelen en krijg je depressieve gedachten. Ik had het daar zeer moeilijk mee, thuiszitten en niets kunnen doen. Ook al was ik leerkracht Engels en mijn man advocaat, we vonden geen job. Daarom besloten we een eigen zaak te beginnen. Dankzij het project AZO! konden we twee maanden geleden onze eigen winkel starten.’

Project AZO!

Wat je moet doen om ondernemer te worden, wat zijn de opportuniteiten en de valkuilen en waar kan je terecht kan voor verdere begeleiding? Als vluchteling is het niet gemakkelijk om je weg te vinden in Vlaanderen wanneer je een eigen zaak wil starten. Daarom bestaat er het project AZO! Zij begeleiden vluchtelingen bij het opstarten van een eigen onderneming. ‘Ik kon mijn winkel opstarten dankzij de hulp van AZO! Zij gaven me veel informatie en adviezen hoe een zaak op te richten maar ook marketinglessen.' 

‘Wil je je situatie hier snel verbeteren, kan je dat door te werken’, verklaart Maha. ‘Ik kon mijn winkel opstarten dankzij de hulp van AZO! Zij gaven me veel informatie en adviezen hoe een zaak op te richten maar ook marketinglessen. Mijn man en ik doen ons best. Stap voor stap. Uiteindelijk zullen we beloond worden voor onze inspanningen.’

Voorlopig verkopen Maha en haar vooral Arabische producten en specialiteiten, maar ze wil uitbreiden en nieuwe markten exploreren. ‘We denken er nu aan om Afrikaans eten aan te bieden’, legt ze uit. ‘In Zottegem zijn veel Afrikanen maar ze moeten naar Brussel of Aalst trekken voor hun inkopen. Dat is een opportuniteit die ik niet wil laten liggen.’