Skip to content

Barber Choli, een kleurrijke dandy in Lanaken


Als jonge vluchteling uit Irak kwam hij op eigen houtje naar België. Na negen maanden in het opvangcentrum van Houthalen-Helchteren, kon hij beginnen aan zijn leven als nieuwe Belg. Nu, twee jaar later, is hij de trotse eigenaar van een barbierszaak met een eigenzinnig concept en het potentieel om een merknaam te worden.

Choli (24), een tengere jongeman met enorme reserves en een intrigerende charme, is duidelijk een geliefd figuur in Lanaken. Wanneer we ons op het terras van een gesloten café zetten, krijgen we koffie van de barmannen die hier gemoedelijk hun vrije namiddag doorbrengen. De jongen die ons bedient biedt zelfs aan om de terrasverwarming aan te zetten. Choli geeft een authentieke Limburgse draai aan zijn stem: “Als dat kan, dat zou wel lief zijn. Jazeker, jong.”

Een lokale beroemdheid

In april 2018 opende Barber Choli hier wat verderop in de straat zijn deuren. Ook de burgemeester van Lanaken was van de partij op de openingsreceptie, en hij werd een van Choli's vaste klanten. Een jaar en een aantal interviews met de lokale pers later, is Barber Choli een bekende naam in Oost-Limburg. Yelp (een internetplatform dat consumenten toelaat lokale bedrijven te vinden en te becommentariëren) roept hem uit tot beste herenkapper van de provincie. “Natuurlijk had ik die aandacht niet verwacht. Als erkende vluchteling, en nog maar drie jaar in België, is het altijd een risico om een onderneming te beginnen, iets waarvoor ik bang was. Al die aandacht was wel leuk.”

De zaak onderscheidt zich duidelijk door haar concept. Het beroep van barbier heeft zich in Irak ontwikkeld tot een kunstvorm, en Choli leerde van jongs af aan de kneepjes van het vak. “Ik heb veel geleerd in mijn thuisland. We hebben heel veel verschillende technieken als kapper. Bijvoorbeeld scheren met vuur of met een touwtje. We zijn daar wel in gespecialiseerd.” Choli combineert deze traditie met een tot in de puntjes uitgewerkt decor van retro-kapperszaak. De ruimte lijkt zo uit een film geplukt, een keuze die zeer bewust wordt weerspiegeld in de fotoshoot die hij deed met een professionele fotograaf: de tint van de beelden en de ruwe korrel doen denken aan gestileerde shots uit een serie als Peaky Blinders. Zo ook de excentrieke barbier zelf die, met opgekrulde snor, het haar in een dotje en een nauwkeurig samengestelde outfit, als een kleurrijke dandy door de straten van Lanaken flaneert. Klanten worden aangetrokken door het concept, en blijven voor zijn ervaring en innemende persoonlijkheid. “Het belangrijkste is de ervaring. De klant moet tevreden zijn. Maar het concept is ook heel belangrijk. Ik werk altijd met mijn kleren in deze stijl. Ik heb ook veel antieke dingen in de zaak. Veel hout, een toog. Mensen kunnen ook gewoon even een biertje of een wijntje komen drinken.”

Te voet naar de taalles

Choli heeft hard gewerkt om deze droom te kunnen verwezenlijken. Hij besefte dat hij in België kansen kreeg die hij in zijn land van herkomst niet had, en deze kansen wou hij met beide handen grijpen. Voor een blijk van zijn waardering hoef je niet verder te kijken dan zijn enorme inzet. Al tijdens zijn asielprocedure richtte hij zich met veel toewijding op het leren van de nieuwe taal. “In het opvangcentrum stond ik om zes à zeven uur 's ochtends op om les te gaan volgen. Ik had geen geld voor de bus, dus ik wandelde elke dag naar Houthalen (een goeie vier kilometer) voor taallessen. Drie maanden later was ik de enige persoon in het asielcentrum die al een beetje Nederlands kon. Ik kon al een beetje tolk zijn voor iedereen. Mensen zagen dat ik mijn best deed en hadden respect voor mij: 'Kijk, hij is een vluchteling, maar hij heeft zich aangepast, hij leert, hij doet zijn best,' zoiets hebben mensen toen gezegd. Ik dacht, ja, maar die mensen hebben ook wel gelijk. En hoe verder ik ging, hoe beter de reacties werden.”

Nadat hij erkend werd als vluchteling, legde hij zich toe op het behalen van zijn barbiersdiploma, volgde hij een cursus bedrijfsbeheer, en haalde tussendoor ook nog zijn rijbewijs. “Fatma Cosar en Ben Tielens van Project AZO! hebben mij geholpen bij het bedrijfsbeheer. Ze hebben mij naar centra gebracht waar ik les kon gaan volgen. Fatma heeft mij ook geholpen met mijn vergunning uit Brussel. Het hoe en het wat, de wetten, heel veel dingen heb ik van Project AZO! geleerd.” Het gebrek aan ervaring met de Belgische administratie compenseerde hij ruim door zijn motivatie en een onmiskenbaar ondernemersinstinct. “Ik vind het belangrijk om een voorbeeld te zijn voor andere mensen in mijn situatie, maar ik heb daardoor ook veel Belgische vrienden kunnen maken. Ik heb ook een Belgische vriendin.”

Een eigen merk

Hij kijkt met plezier terug op het afgelopen jaar. “Ik heb twee jaar dag en nacht hard gewerkt. Nu heb ik alles.” Maar stilzitten is niet aan Choli besteedt, en ondertussen denkt hij erover na om zijn zaak uit te breiden. Hij leidt nu al mensen op, en droomt ervan om ooit een Barber Choli te openen in Brussel of Antwerpen. Wat zeker is, is dat die het niet slecht zou doen in een hippe Brusselse buurt als de Dansaertwijk. “Ik ben van plan, hopelijk over een paar jaar, om verder te gaan, groter te gaan, een merk te maken van de naam.” Het concept zelf kan ook verder uitgediept worden. Zo speelt hij met het idee om een keer per week live muziek in de zaak te hebben. "Ik heb nog heel veel ideeën.”

choli_6

Barber Choli

Koning Albertlaan 13

3620 Lanaken